TECNOLOGÍA

Big Pharma apuesta a Blockchain

Detectar fraudes en las cadenas de suministros es la “killer app”

Desde los primeros días de la pandemia de COVID-19, los hospitales de clase mundial, desde Nueva York hasta Atlanta y San Francisco, lucharon contra la escasez de equipos básicos de seguridad. Las mascarillas, batas y protectores faciales han escaseado, y el afán por conseguir más ha hecho que el personal de los hospitales y los funcionarios públicos busquen desesperadamente proveedores fiables. En otras líneas de batalla, ha habido una escasez crítica de kits de prueba que los expertos consideran esenciales para reabrir las economías de todo el mundo, asegura Alison McCauley en un artículo de Harvard Business Review.

La rápida escalada de la demanda hizo que el personal no pudiera confiar en los procesos de adquisición establecidos hace mucho tiempo. Necesitaban encontrar nuevos proveedores y reasignar los suministros rápidamente — y esta presión trajo una nueva visibilidad a los problemas de larga data en la cadena de suministro médico.

En los Estados Unidos, los funcionarios de los CDC y de la FDA advirtieron que se estaban distribuyendo respiradores fraudulentos, así como la venta en línea de kits de prueba fraudulentos para detectar la COVID-19. El gobierno federal recientemente invirtió más de 110 millones de dólares en pedidos de mascarillas N95 a precios altos, con proveedores no acreditados.

Los problemas en la cadena de suministro de material médico no son nuevos ni poco comunes, y es fácil ver por qué: Estos artículos pueden viajar a través de enredadas cadenas de suministro mundiales en las que la documentación suele ser manual y en papel, apilándose en cada entrega y en cada cruce de frontera. Como resultado, los temas de robo y control de calidad son comunes, y los reguladores y distribuidores luchan por localizar los productos de calidad inferior que han entrado al mercado.

La Organización Mundial de la Salud estima que uno de cada 10 productos médicos — incluidas las píldoras, las vacunas y los equipos de diagnóstico — son de calidad inferior o han sido falsificados en los países de bajo y mediano ingreso. En otras regiones, el robo es el principal problema.

El Grupo BSI, organismo nacional de estándares del Reino Unido, estima que el robo de cargamentos farmacéuticos asciende a más de mil millones de dólares al año, correspondiendo al Reino Unido y a los Estados Unidos casi la mitad de todos los robos.

Desafortunadamente, el caos de hoy en día puede resultar ser una práctica para ejercer una presión aún más concentrada en las cadenas de suministro de productos de salud. “Cuando produzcamos tratamientos efectivos o, eventualmente, una vacuna, millones — e incluso miles de millones — de personas en todo el mundo querrán simultáneamente lo mismo, y será de suministro limitado”, dice Alison McCauley.

Para corregir algunas de estas vulnerabilidades de la cadena de suministro, la industria está recurriendo a la tecnología de blockchain. Con una blockchain — que puede hacer más barato, más fácil y más rápido verificar un proceso empresarial abarca organizaciones con intereses en competencia — las empresas pueden hacer un trabajo en conjunto, de manera segura, en una plataforma compartida y permanente.

Pueden hacerlo sin renunciar al control o incluso sin revelar sus datos, ya que la evidencia matemática de los datos puede servir como un sustituto fiable de los datos reales.

Y en lugar de ser propiedad de una sola empresa en la que todos deben confiar, la plataforma puede ser manejada por todos los miembros de una red. Debido a que esto hace posible delegar el trabajo de control y equilibrio criptográfico y de código, las blockchains pueden reducir la fricción, exponer el fraude y asegurar la autenticidad del producto con una mayor rapidez.

Mejor Juntos

La ventaja de un sistema basado en blockchain es que la competencia puede colaborar en una plataforma compartida para, por ejemplo, aumentar la seguridad de las medicinas sin compartir información sensible.

Esa es exactamente la idea detrás de la Red MediLedger, un consorcio centrado en las cadenas de suministro farmacéutico que cuenta entre sus miembros con líderes como Gilead, Pfizer, Amgen, Genentech, AmerisourceBergen y McKesson. Chronicled, una nueva empresa, provee la tecnología subyacente.

La primera solución en producción de MediLedger es un sistema de verificación de productos que facilita la comprobación de que un medicamento devuelto es auténtico — un proceso común, pero difícil.

Según la Alianza para la Distribución de Servicios de Salud, cada año se devuelven aproximadamente 60 millones de unidades de medicamentos comercializables. El trabajo de verificar que estos medicamentos son auténticos antes de ser revendidos recae en los mayoristas, que deben ponerse en contacto con los fabricantes para rastrear los números de serial, un proceso que puede tomar hasta 48 horas.

Utilizando la blockchain, los distribuidores mayoristas pueden hacer la misma verificación en menos de un segundo, utilizando un escáner de código de barras, de modo que el producto puede volver rápidamente a la distribución comercial, y los fabricantes pueden mantener el control de sus datos.

Esta rápida verificación del número de serial también puede ser utilizada para ayudar a los hospitales y farmacias. Sin ninguna infraestructura más allá de un navegador web y un escáner de código de barras, el personal puede verificar que un medicamento es auténtico al colocarlo en el estante. Los falsificadores podrían seguir copiando los códigos de barras en un intento de hacer pasar los medicamentos por legítimos, pero la plataforma marcará y registrará permanentemente las actividades sospechosas.

MediLedger está trabajando en una próxima fase: aplicar esta tecnología para “rastrear y localizar”, el proceso de identificar dónde está y dónde ha estado una caja específica de medicamentos, en cualquier momento. Con la blockchain, este proceso puede realizarse sin revelar información comercial confidencial a alguien del ecosistema.

MediLedger completó recientemente un proyecto piloto usando una blockchain para rastreo y localización, con 25 participantes, incluidos los minoristas Walgreens y Walmart, el proveedor de transporte FedEx, la organización de estándares GS1, los distribuidores mayoristas, entre los que se encuentran AmerisourceBergen y Cardinal Health, y los fabricantes que oscilan entre 100 y 125,000 empleados.

En última instancia, los participantes de la Red MediLedger podrán hacer cumplir las normas comerciales en tiempo real, ya que una caja de medicamentos viaja de un punto de entrega a otro, a través de toda una cadena de suministros, incluso en los recovecos exteriores de un entorno, mucho más allá del control de un fabricante o distribuidor.

Sobre la marcha, el control se automatiza y se integra, señalando los inconvenientes y quién tiene la custodia en el momento en que se produce. Cuando los medicamentos llegan a su destino final, es como si llegaran con una caja negra de datos para asegurar no solo su autenticidad, sino que han cumplido con las normas comerciales durante todo su viaje. “Es como colocar tu propia embajada detrás del firewall de un socio comercial”. Dijo en una entrevista, Susanne Somerville, CEO de Chronicled.

Forjar los vínculos

Hay, por supuesto, una desventaja: Las blockchains son una tecnología del ecosistema y solo aportan beneficios cuando dicha tecnología no solo es ampliamente adoptada, sino cuando los sistemas físicos funcionan con ella. Se necesitan más estándares industriales para que todo sea verdaderamente interoperable. Por ejemplo, la notoriedad de cualquier tecnología está limitada por el envasado que hacen los fabricantes. En algunos de los países en los que se cometen más fraudes, todavía no se exigen números de serial en una caja de medicamentos; las farmacias trasladan los medicamentos a depósitos antes de reenvasarlos; los hospitales utilizan sistemas de distribución. El rastreo y la localización totales, por ejemplo, tendrían que conectar la red a estos sistemas.

Sin embargo, hay nuevos y fuertes incentivos que aumentan la presión para lograr el cambio. La nueva reglamentación está haciendo mayor presión para que la industria farmacéutica trabaje conjuntamente en el desarrollo de normas. En los Estados Unidos, la Ley de Seguridad de la Cadena de Suministros de Medicamentos (DSCSA en inglés), que se promulgó en 2013, tiene como término límite el año 2023 para que los fabricantes logren el seguimiento y la localización de todas las transacciones relacionadas con el transporte de los medicamentos desde la fábrica hasta el paciente. La Directiva sobre Medicamentos Falsificados de la Unión Europea establece normas para combatir los medicamentos falsificados en la región, e incluye la seguridad contra la manipulación en los requisitos de envasado y seguimiento.

A medida que maduren tanto la tecnología como los procesos de la industria para el trabajo conjunto, las blockchains podrían ayudar a mejorar y acelerar el transporte de medicamentos y vacunas a los lugares donde tenemos mayor urgencia epidemiológica. Con una visibilidad más detallada, las partes interesadas podrían concentrarse mejor en las trabas de las cadenas de suministros, localizar y eliminar más rápidamente los productos vencidos, dañados o fraudulentos, ver dónde hay pocos suministros y redistribuir eficientemente el inventario hacia donde más se necesita.

Las blockchains no sólo podrían ayudar a trabajar mejor en el día a día. Mientras que este trabajo se enfoca en la industria farmacéutica, el protocolo subyacente puede ser readaptado y personalizado para avanzar en cualquier cadena de suministros — desde el equipo de protección personal que ha estado tan escaso hasta los productos de cualquier industria. A medida que los ciudadanos se dan cuenta de que su salud y bienestar económico están interconectados con esas miles de millas de distancia, se hace más evidente aprovechar los recursos globales para luchar de manera efectiva contra los problemas a gran escala. Las blockchains podrían ayudar a hacer esto de forma más segura y eficiente.

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